O nome científico do tomate é Solanum lycopersicum e é membro da família Solanaceae. Essa família também inclui outros vegetais comumente usados, como batatas, pimentas e muitos outros. O tomate é uma planta perene, apesar da maioria dos produtores os produzir anualmente.

O tomateiro é uma planta dicotiledônea e herbácea. A planta forma uma pilha de raízes que crescem à uma profundidade de até 2 metros (6,6 pés). Suas vinhas crescem como hastes de ramificação. No topo, tem uma gema terminal. Quando essa gema para de se desenvolver, a planta emite um sinal para começar a crescer as gemas periféricas e consequentemente novas vinhas. As folhas do tomate são normalmente compostas; entretanto, algumas variedades possuem folhas simples com 10-25 cm (4-10 polegadas) de tamanho, pinada com 5-7 folículos. Tanto as vinhas e as folhas estão cobertas com pequenos pelos.

As flores são amarelas com cinco lobos na corola. Elas têm 1-2 cm (0,4-0,8 polegadas) de diâmetro e crescem no meristema apical. As frutas são bagas com sementes pequenas, ovais e com cor de ocre.

As pessoas ao redor do globo cultivam mais de 9.000 variedades de tomates. Essas variedades podem ser divididas em três grandes categorias baseadas em seu crescimento. As três categorias de desenvolvimento são:

Indeterminado – Nessa categoria, existem variedades com crescimento contínuo. As plantas têm um número relativamente constante de folhas entre suas inflorescências. Cultivamos essas variedades principalmente em ambientes internos. Se forem cultivadas em ambientes externos, eles precisam de suporte de estacas.

Semi-Determinado – Nessa categoria, existem variedades que os rebentos param de crescer quando estão em um estágio avançado. Essa categoria normalmente é a preferida para cultivo em ambientes externos.

Determinado – Nessa categoria, existem variedades que os rebentos interrompem seu crescimento lateral após produzirem um certo número de flores (dependendo da variedade).

Variedades selvagens de tomate são pequenas e principalmente amarelas, não vermelhas. Podemos dizer que eles eram similares ao que conhecemos hoje como tomate cereja. Atualmente, além dos diferentes tamanhos, também podemos encontrar diferentes cores de tomates variando do familiar vermelho para rosa, amarelo, laranja, roxo, branco e preto.

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