Culture pasteque: Tout ce que tu dois savoir

Agriculture pasteque – engrais pour pasteque – comment tailler pasteque – comment planter des pastèques – conduite de la culture de pasteque – rendement pasteque par hectare

Cultiver la pastèque pour la vente – Guide complet de A à Z de culture de la pastèque

La culture de la pastèque – si elle est rationnelle et évolutive – peut être une bonne source de revenus. En quelques mots, la plupart des producteurs commerciaux de pastèques commencent la culture à partir de graines (hybrides) dans un environnement intérieur protégé. En attendant que les jeunes plants grandissent et soient prêts pour le repiquage, ils préparent le sol pour la culture. Ils travaillent la terre, ils font les lits ou les sillons et ils placent un film plastique noir à travers les rangées. Le film plastique noir aide non seulement à réchauffer le sol, mais aussi à lutter contre les mauvaises herbes. Les producteurs conçoivent et installent également le système d’irrigation goutte-à-goutte. Lorsque les jeunes plants sont prêts pour le repiquage, les producteurs font de petits trous dans le film plastique, où ils creusent de petits trous et plantent les jeunes plants. La fertilisation, l’irrigation goutte-à-goutte et la gestion des mauvaises herbes sont appliquées dans la plupart des cas. La méthode de l’éclaircie est également appliquée. Les producteurs commerciaux enlèvent les pastèques mal formées ou sous-développées, afin d’encourager la plante à consacrer ses ressources à des fruits moins nombreux mais plus gros et plus savoureux. La plupart des variétés commerciales de pastèque peuvent être récoltées 78-90 jours après le repiquage. La récolte ne peut se faire qu’à la main, à l’aide de ciseaux ou de couteaux. Après la récolte, les producteurs de pastèques travaillent le sol et détruisent le reste de la récolte. Ils peuvent aussi faire la rotation des cultures, afin de contrôler les maladies ou d’empêcher l’épuisement du sol.

Le facteur restrictif lors de la culture de la pastèque reste le climat. La pastèque est originaire d’Afrique. C’est une plante extrêmement sensible aux basses températures et au gel. Elle a besoin, en moyenne, de températures de 18 à 35°C (65 à 95°F), alors que la température du sol ne doit pas descendre en-dessous de 18°C (65°F). 

Tout d’abord, il est crucial de décider du mode de culture et des variétés de pastèque qui poussent dans votre région. Il existe 3 méthodes pour cultiver les pastèques : cultiver à partir de graines, à partir de plants non greffés et à partir de plants greffés.

Cultiver la pastèque à partir de graines

Les pastèques sont des cultures de longue durée. Pour pousser à l’extérieur, elles ont besoin d’environ 100 à 120 jours entre le semis et la récolte. Cependant, pour cultiver de la pastèque à partir de graines, il y a certaines choses qu’il faut savoir. Premièrement, les graines de pastèque ont besoin d’une température du sol d’au moins 18°C (65°F) pour germer. Deuxièmement, il est important que la graine ait un taux d’humidité optimal pour germer. La sur-irrigation peut lui être nuisible. Certains producteurs arrosent bien le sol un jour avant le semis, et n’irriguent plus jusqu’à la germination. Cependant, ce n’est pas une bonne technique si le sol est trop sablonneux et a des difficultés à conserver suffisamment d’eau.

Les graines de pastèque germent facilement, en 6-10 jours, en fonction des conditions météorologiques et les conditions du sol.

Dans les régions où il y a risque de gel, les producteurs préfèrent semer les graines dans des lits de graines sous conditions contrôlées, puis les repiquer dans leur emplacement final. Les producteurs utilisent le plus souvent le gazon en plaques comme substrat, pour une aération optimale.

Culture de la pastèque à partir de plantules non greffées

Une autre méthode couramment utilisée est la culture à partir de plantules non greffées. Si on suit cette méthode, il est crucial de choisir soigneusement la variété de pastèque à planter. Si, par exemple, les sols de votre région ont des problèmes de maladies, de ravageurs, de pH ou de salinité plus ou moins élevés, alors toutes les variétés ne peuvent y prospérer. Certaines variétés sont tolérantes à certains de ces facteurs, tandis que d’autres ne le sont pas. Les variétés les plus couramment utilisées sont : Charleston Gray, Crimson Sweet, Jubilee, Allsweet, Royal Sweet, Sangria, triploïde sans pépins et les types Black Diamond.

Culture de la pastèque à partir de plantules greffées

De nos jours, la plupart des producteurs préfèrent utiliser des plantules de pastèque greffées. Le greffage est une technique fréquemment utilisée, par laquelle on assemble des parties de deux plantes différentes pour qu’elles poussent comme une seule plante. La partie supérieure de la première plante s’appelle greffon et pousse sur le système racinaire de la deuxième plante, qui s’appelle porte-greffe. Finalement, on a un système qui combine tous les avantages de ses différents composants. Certains producteurs préfèrent cultiver le porte-greffe et le greffon à partir de graines. Ensuite, ils effectuent eux-mêmes le greffage, tandis que d’autres achètent des plants greffés certifiés chez des vendeurs réputés. Les semis les plus couramment utilisés de nos jours sont les greffons de pastèque greffés sur des porte-greffes de courge.

Exigences de sol et préparation de la culture de pastèque

Les pastèques prospèrent mieux dans les sols riches et légèrement sablonneux dont le pH se situe entre 5,8 et 6,6. Elles n’aiment pas les sols détrempés. Il faut éviter les sols argileux lourds, avec un mauvais drainage et une mauvaise aération. La culture de la pastèque demande une préparation extensive du sol avant la plantation, pour être rentable et pour obtenir des rendements élevés.

La préparation de base du sol commence environ 5 mois avant le repiquage des plants de pastèque. Les agriculteurs travaillent beaucoup le sol à ce moment-là. Le labour améliore l’aération et le drainage du sol. En même temps, cela enlève les roches et autres matériaux indésirables du sol. Le travail du sol vient juste après le labour. Les tracteurs de travail du sol laissent le sol sans mauvaises herbes qui pourraient être nuisibles à la culture.

Une semaine avant la plantation, de nombreux agriculteurs appliquent un engrais de pré-plantation, comme du fumier ou un engrais commercial synthétique, toujours après avoir consulté un agronome. Comme les pastèques ont besoin de beaucoup d’espace pour pousser, les agriculteurs les plantent à des distances prédéfinies. Par conséquent, il n’y a aucune raison d’appliquer l’engrais de pré-plantation sur l’ensemble du terrain. Une bonne technique consiste à marquer les zones à planter, puis à appliquer l’engrais vers les lignes. Le lendemain est probablement le bon moment pour installer les tuyaux d’irrigation goutte-à-goutte. Après l’installation, certains cultivateurs peuvent appliquer des produits de désinfection du sol, par le biais du système d’irrigation, au cas où l’analyse du sol aurait révélé des problèmes d’infection du sol (demandez conseil à un agronome de la région).

L’étape suivante et la plus importante (surtout dans les pays où la température du sol n’est pas optimale pendant la période de plantation) est le revêtement en polyéthylène. De nombreux producteurs recouvrent les rangées d’un film plastique noir ou vert à transmission infrarouge (IRT) ou noir. Ils utilisent cette technique pour maintenir la température de la zone racinaire à des niveaux optimaux (>18°C ou 65°F) et empêcher ainsi les mauvaises herbes de pousser.

Plantation des pastèques et espacement des plantes

Très souvent, la période la plus adéquate pour planter des pastèques à l’extérieur est la deuxième moitié du printemps. À cette époque, le danger de gel est passé dans la plupart des cas. Les agriculteurs préfèrent généralement les plantes âgées de 3 à 6 semaines. À ce stade, elles ont développé au maximum 3 veines (idéalement 1-2).

Après toutes les étapes de préparation qui ont commencé 5 mois avant la plantation (labourage, fertilisation de base, travail du sol, installation du système d’irrigation et du film plastique), on peut procéder au repiquage. Les cultivateurs étiquettent les points exacts sur le plastique en polyéthylène où ils vont planter les jeunes plants. Ils creusent ensuite des trous dans le plastique et y plantent les jeunes plants. Il est important de planter les jeunes plants à la même profondeur que dans la pépinière.

En ce qui concerne les distances de plantation, un schéma couramment utilisé pour les variétés qui produisent des fruits jusqu’à 14 kg est une distance de 1 m (3,28 pieds) entre les plantes de la rangée, et de 3,5 m (11,48 pieds) entre les rangées. Ce schéma donnera 2000-2500 plants par hectare (1 hectare = 2,47 acres = 10 000 mètres carrés). Les distances et le nombre de plantes dépendent de la variété de pastèque, des conditions environnementales et bien sûr, de la taille de la pastèque désirée, qui est toujours dictée par le marché. Par exemple, si on plante plus de semis par hectare, on va récolter des fruits de plus petite taille. Un schéma différent pour les variétés de petits fruits est de 1,5 m (5 pieds) entre les rangées, et de 0,6 m (1,9 pieds) entre les plantes dans la rangée. Suivant ce modèle, on peut planter environ 11 000 plantes par hectare (1 hectare = 2,47 acres = 10 000 mètres carrés).

Protection au sol des pastèques

Étant donné que dans les pays non tropicaux, même au printemps, il y a toujours un risque de gel ou de fortes pluies, la plupart des producteurs protègent les jeunes plants avec un tunnel de protection au sol. Immédiatement après la plantation, ils créent des tunnels de 50 cm (1,6 pied) de hauteur, à l’aide d’arches en plastique ou en fer et de film en plastique blanc. En quelques mots, ils créent de petites serres afin de maintenir le microclimat souhaité et de protéger les jeunes plants des facteurs nuisibles.

Environ 45 jours plus tard (selon les conditions météorologiques), les cultivateurs commencent à enlever progressivement le plastique jour après jour, jusqu’à ce qu’ils découvrent complètement les plantes. Quelques jours plus tard, ils l’enlèvent complètement du terrain. Cette ouverture progressive du tunnel est très importante. Dans le cas contraire, l’enlèvement soudain du plastique causerait des conditions de stress pour les plantes.

Taille des plantes de pastèque – Une méthode controversée

Certains producteurs de pastèques préfèrent tailler leurs pastèques, tandis que d’autres affirment que la taille retarde le développement et la nouaison de la plante. Ceux qui taillent leurs plantes, enlèvent la plupart des rameaux périphériques de la plante tôt dans la culture, pendant les premiers stades de développement, quand elle ne possède que 3-4 rameaux. Avec cette méthode, ils forcent la plante à se développer davantage à partir de la tige principale. Les producteurs continuent d’enlever l’excès de feuillage qui empêche une bonne aération, pendant toute la période de croissance. Ainsi, ils protègent la plante contre les infections favorisées par l’humidité, comme l’oïdium.

Besoins en eau et système d’irrigation de la pastèque

Selon la FAO (Food and Agriculture Organisation, une agence des Nations Unies), les besoins totaux en eau de la pastèque, pendant toute la période de croissance, varient de 400 à 600 mm. Bien sûr, les besoins en eau peuvent être totalement différents, selon les conditions météorologiques et les sols. Par exemple, les sols argileux lourds requièrent normalement moins d’irrigation qu’un sol sablonneux. De plus, l’humidité atmosphérique élevée ou les jours de pluie permettent d’éviter les arrosages. Par contre, une journée sèche à très haute température peut nécessiter un arrosage par jour.

De nombreux producteurs des pays méditerranéens comme la Grèce, préfèrent irriguer leurs pastèques 20 minutes par jour, dans leurs premières étapes. Pendant le stade de nouaison, et comme la température a suffisamment augmenté (>35°C), les producteurs augmentent l’irrigation, car la plante a des besoins plus grands à ces stades. Enfin, ils réduisent considérablement l’irrigation et l’arrêtent presque, à la fin de la maturité des plantes. À ces stades, un excès d’eau provoquerait la fissuration du fruit. Dans certains états des États-Unis, les producteurs commerciaux de pastèque fournissent en moyenne 25 mm d’eau par semaine. De nombreux producteurs préfèrent irriguer leurs pastèques tôt le matin pendant les premières étapes, et tard le soir lorsque la température augmente.

En général, les pastèques ont des besoins élevés en eau, mais l’arrosage du feuillage a été lié à des flambées de maladies. L’excès d’humidité, en général, peut favoriser le développement d’agents pathogènes, tels que l’oïdium. D’autre part, les plantes soumises à un stress hydrique sont plus sensibles aux maladies.

Le système d’irrigation le plus couramment utilisé est l’irrigation goutte-à-goutte.

Pollinisation de la plante de pastèque

La nouaison de la pastèque repose sur l’activité des abeilles et autres insectes bénéfiques qui distribuent le pollen. Surtout quand on cultive des variétés sans pépins, il est nécessaire de placer 1 ou 2 ruches fortes et saines par hectare. La pollinisation manuelle peut également être une option si on cultive des pastèques dans des serres, ou si la population naturelle d’abeilles dans la région de culture n’est pas suffisante pour polliniser les plantes.

Besoins en eau de la pastèque

Tout d’abord, il faut tenir compte de l’état du sol du terrain cultivé, au moyen d’analyses semestrielles ou annuelles, avant d’appliquer toute méthode de fertilisation ou de travail du sol. Il n’y a pas deux sols identiques, et personne ne peut vous conseiller sur les méthodes de fertilisation sans tenir compte des données d’analyse du sol, de l’analyse des tissus et de l’historique des cultures du sol en question.

Cependant, voici les programmes de fertilisation de la pastèque les plus courants, utilisés par un nombre considérable d’agriculteurs :

La méthode de fertilisation la plus couramment utilisée est la « fert-irrigation ». Les producteurs injectent des engrais hydrosolubles dans le système d’irrigation goutte-à-goutte. De cette façon, ils peuvent appliquer les engrais progressivement et donner à la plante le temps nécessaire d’absorber les nutriments.

De nos jours, les cultivateurs font de 0 à 10 applications d’engrais pendant les 3 mois de croissance (de la plantation à la récolte). Beaucoup d’agriculteurs appliquent sur les rangées un engrais de pré-plantation, tel que le fumier, une semaine avant la plantation, et commencent la fert-irrigation 2 jours après la plantation. À ce stade, ils appliquent un engrais Azote-Phosphore-Potassium 12-48-8, enrichi en oligo-éléments (micronutriments). Des niveaux élevés de phosphore aux premiers stades aideront les plantes à développer un système racinaire solide. Souvent, les micronutriments permettent aux plantes de surmonter plus facilement le stress causé par le repiquage.

Les 3 applications suivantes (1 par semaine) alternent entre 15-30-15 et 12-48-8.

Pour les 4 semaines suivantes, les producteurs appliquent de façon interchangeable 20-20-20-20 et Ca (NO₃)₂ en gardant un délai de 3 à 4 jours entre chaque application.

Pendant les 2 semaines suivantes, ils n’appliquent pas d’engrais. Pendant la semaine 11, ils appliquent 20-20-20-20, jusqu’à ce que le fruit atteigne ⅔ de son poids final. À partir de ce moment, les producteurs commencent à fournir du KNO3 (nitrate de potassium) aux pastèques. Au stade de la maturité finale, ils passent au Κ₂SO4. À ces stades, les plantes ont normalement un plus grand besoin en potassium, pour créer de gros fruits bien formés et riches en sucre.

Toutefois, ce ne sont là que des schémas courants, qui ne devraient pas être suivis sans faire ses propres recherches. Chaque domaine est différent et a des besoins spécifiques. Il est essentiel de vérifier les éléments nutritifs et le pH du sol, avant d’appliquer toute méthode de fertilisation. Vous pouvez consulter un agronome.

Ravageurs et maladies de la pastèque

La première précaution contre les ravageurs et les maladies est la rotation des cultures. La seconde est de n’acheter que des graines et des plants certifiés et indemnes de maladies.

Ravageurs

Thrips

Le Thrips palmi est un insecte mince, qui attaque les pastèques en suçant la sève des feuilles. Le temps ensoleillé et chaud favorise l’infestation. La gestion des thrips commence par des mesures de précaution adaptées. Il s’agit notamment de la lutte contre les mauvaises herbes et la rotation des cultures.

Une bonne technique consiste à surveiller constamment leur population. Si le nombre est supérieur aux limites tolérables, il faudrait intervenir, toujours sur les conseils d’un agronome. Il existe sur le marché des solutions biologiques et chimiques qui, bien entendu, doivent toujours être utilisées selon les normes des Bonnes Pratiques Agricoles et sous la supervision d’un spécialiste.

Pucerons

Les pucerons sucent la sève et affaiblissent la plante. Les feuilles commencent à friser et à rétrécir. De plus, les pucerons transmettent plusieurs maladies virales.

Tetranychus urticae

Cet acarien apparaît surtout dans les pays européens. Cependant, de nos jours, c’est aussi un problème sur le continent américain. Cet acarien endommage les feuilles, les tiges et les fruits. Il provoque des taches chlorotiques sur les feuilles. Les acariens entraînent également une décoloration des fruits, ce qui diminue leur qualité.

Maladies

Anthracnose

L’anthracnose est une maladie qui provoque de graves dégâts, surtout sur les feuilles et les nervures. Elle est causée par le champignon Colletotrichum lagenarium. Le temps frais et humide favorise les spores du champignon. Les conditions climatiques sèches et chaudes arrêtent le cycle de la maladie, qui se poursuivra à nouveau lorsque les conditions météorologiques lui seront optimales. Les symptômes apparaissent principalement sur les feuilles plus anciennes, causant des taches nécrotiques brunes. On peut également observer ces dégâts d’infestation sur les tiges, les fleurs et les fruits.

La lutte contre l’anthracnose commence par des mesures de précaution adaptées. Il s’agit notamment du contrôle des mauvaises herbes et des distances adéquates entre les plantes, ainsi qu’une taille correcte pour une aération optimale. Les niveaux adéquats de nutriments et d’eau des plantes peuvent également renforcer leur immunité. Le traitement chimique ne devrait être utilisé que si le problème est grave, et l’application doit toujours se faire sous la supervision d’un agronome.

Mildiou

Le mildiou est causé par des microorganismes du genre Peronospora ou Plasmopara. Les symptômes apparaissent le plus souvent sur les feuilles après la pluie ou pendant les jours de forte humidité (souvent au printemps). Lorsque les plantes sont infectées par le mildiou, on va probablement observer des taches jaunes ou grises, avec des moisissures en dessous. La lutte contre le mildiou commence toujours par des mesures de précaution adaptées. Il s’agit notamment du contrôle des mauvaises herbes, des distances adéquates entre les plantes, et d’une taille correcte pour une aération optimale. Le traitement chimique ne devrait être utilisé que si le problème est grave, et l’application doit toujours se faire sous la supervision d’un agronome.

Oïdium

L’oïdium est causé par différentes espèces de champignons. Cependant Erysiphales et Podosphaera xanthii semblent être les plus communs. En effet, on peut voir le blanc de l’oïdium sur les feuilles. Au fur et à mesure que l’oïdium se propage dans les vaisseaux, les feuilles ont tendance à devenir brunes, et finissent par mourir. La lutte contre l’oïdium comprend les mêmes étapes que pour le mildiou. Il faut toujours désinfecter les outils après avoir manipulé une plante infectée, afin d’éviter que l’infection ne se répande aux plantes saines.

Rendement de la récolte et stockage de la pastèque

La plupart des variétés de pastèque atteignent leur pleine maturité et sont prêtes à être récoltées 78 à 90 jours après le repiquage. Lorsqu’elles sont prêtes à être récoltées, on remarque, dans la plupart des cas, une tache jaune sur la partie d’écorce qui est en contact avec le sol. De plus, on peut observer une vrille séchée sur la partie où la tige est liée à la nervure.

En raison des différences de temps de pollinisation, toutes les pastèques ne parviennent pas à maturité en même temps. Ainsi, on devra peut-être récolter le même terrain plus d’une fois.

Les pastèques ne peuvent être récoltées qu’à la main. Il faut faire attention à couper la pastèque et ne pas la tirer, sinon les fruits risquent de s’ouvrir et, dans ce cas, ils ne peuvent pas être commercialisés.

Un bon rendement, après quelques années d’expérience, est de 50 à 80 tonnes par hectare. Dans les cultures commerciales de pastèques, on peut s’attendre à récolter 1,5 à 2 pastèques de taille normale par plante.

Les pastèques sont ensuite transférées dans des locaux de stockage frais, mais non congelés, à une température de 10°C (50°F).

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